¿Podríamos evitar la colisión de un asteroide con la Tierra? – I

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Representación artística de un asteroide acercándose a la Tierra

Seguramente muchos estaréis al tanto del paso del asteroide 2012DA14 a menos de 30.000 km del planeta Tierra que tuvo lugar el pasado día 15 de febrero, en parte debido también a la repercusión mediática causada por el impacto de un meteorito en Rusia (en principio se descarta que ambos eventos estuvieran relacionados [1]). Aunque las probabilidades de impacto del 2012DA14 eran prácticamente nulas, cualquier día podría ocurrir que estos cuerpos celestes decidan dejar de pasar de largo y colisionen con el planeta, al igual que ha ocurrido en otros momentos del pasado [2], como el impacto de uno de estos cuerpos que se supone que tuvo lugar hace 65 millones y llevó a la extinción de los dinosaurios (¿o quizás fueron dos? [3]).

En cualquier caso, en los últimos años se está haciendo un esfuerzo importante en los ámbitos de detección de asteroides peligrosos y en las posibilidades para evitar que impacten contra nuestro planeta con el fin de evitar que acaben con nuestra y otras especies [4]. Intentaré en esta primera entrada recopilar y explicar algunas de las iniciativas más interesantes en el ámbito de la detección temprana de asteroides peligrosos desde el propio planeta Tierra, dejando para la segunda aquellas ideadas para tener lugar en el espacio y, finalmente, para una tercera entrada, los diversos métodos que se han planteado para impedir el impacto de asteroides en la Tierra.

Como decía, para tener la oportunidad de poder detener un evento de impacto, es necesario tener la capacidad de detectar con la suficiente antelación los objetos peligrosos que se encuentren rumbo a nuestro planeta, intentando analizar también características tan importantes como las dimensiones o materiales que componen el asteroide, lo que permitiría planificar y decidir las mejores acciones para enfrentarse y eliminar esta amenaza. Podemos clasificar estos métodos básicamente en dos grupos: los métodos que afrontan la detección de asteroides desde el propio planeta, mediante observatorios por ejemplo, y otros que plantean realizar este proceso desde el exterior de la Tierra, en el espacio.

Detección desde la Tierra

Existen multitud de observatorios e iniciativas que se dedican, o lo harán en un futuro, a observar el firmamento en busca de cuerpos en rumbo de colisión con la Tierra. Entre ellos, el Minor Planet Center (MPC) [5], se encarga desde el año 1947 de observar y catalogar las órbitas y comportamientos de asteroides y cometas, haciendo hincapié en estos últimos años en los NEO (Near Earth Objects), aquellos objetos astronómicos cuyo viaje a través del espacio los acerca especialmente a nuestro planeta. Además, el MTC también recopila los descubrimientos de otras iniciativas como la del Lincoln Near-Earth Asteroid Research (LINEAR) [6], operando desde finales de la década de los 90, y cuyo objetivo es demostrar que el equipamiento pensado inicialmente para la observación de satélites que orbitan la Tierra se puede emplear igualmente para la detección de NEOs. LINEAR ha detectado hasta el momento más de 2000 de estos objetos mediante la utilización de una pareja de telescopios. De igual manera, los proyectos Spacewatch [7], desde 1980,  y Near-Earth Asteroid Tracking (NEAT) [8], activo desde 1995 hasta 2007, centran o han centrado su atención en el cielo con la misma intención de descubrir objetos peligrosos.

Además de estos proyectos basados en los Estados Unidos, no se debe olvidar, en especial debido a su reciente relevancia, que existen otras iniciativas basadas en otros lugares del mundo que dedican su esfuerzo a esta tarea. Entre ellos se puede destacar el caso de España, segundo país en este campo después de EE.UU., adjudicándose aproximadamente un 4% de los descubrimientos. En especial, el descubrimiento del asteroide 2012DA14 fue realizado el año pasado (lo que nos da una idea del minúsculo tiempo de reacción del que disponemos) por el Observatorio Astronómico de Mallorca (OAM) [9, 10].

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Observatorio Astronómico de Mallorca

Por otro lado, en el futuro también se construirán nuevos observatorios que centrarán sus objetivos hacia el cielo para detectar estos asteroides, entre otras muchas actividades astronómicas para las que serán aprovechados también. Entre ellos, se puede mencionar el LSST (Large Synoptic Survey Telescope) [11], que se situará en las montañas de Chile, un telescopio muy especial que se espera comenzar a construir entre los años 2014 y 2020. El LSST permitirá, además de monitorizar los NEOs, detectar supernovas, energía y materia oscura o crear mapas de la Vía Láctea más exactos de los que existen en la actualidad.

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Telescopio LSST. Fuente: http://www.lsst.org/lsst/

Por último, iniciativas como Orbit@home [12] buscan ayudar en la detección de NEOs mediante un modelo de computación distribuida en el que cada uno de nosotros podría participar, al igual que en otros proyectos tan conocidos como SETI@home, para la búsqueda de vida extraterrestre, o Folding@home, para ayudar a realizar simulaciones de plegamientos de proteinas, dedicando tiempo de computación de nuestros ordenadores cuando estos no se encuentran realizando actividades importantes. Desgraciadamente Orbit@home no ha conseguido financiación por el momento.

Y así termino esta entrada en la que he intentado realizar un breve viaje a través de las iniciativas y proyectos dedicados a la detección de asteroides peligrosos desde el propio planeta Tierra. Dejo para la siguiente entrada las propuestas para realizar esta misma tarea desde el espacio.

Sigue leyendo aquí.

Un saludo de vuestro amigo y vecino.

Referencias:

[1] La NASA descarta que el meteorito y el asteroide estén relacionados: http://sociedad.elpais.com/sociedad/2013/02/15/actualidad/1360926455_724397.html
[2] Colisiones de asteroides reconocidas en el pasado: http://whyfiles.org/106asteroid/2.html
[3] Nueva teoría que propone que los dinosaurios se extinguieron por el impacto de un asteroide binario: http://www.newscientist.com/article/dn23126-dinosaurkilling-asteroid-was-a-twin-terror.html
[4] Tabla con los efectos de la colisión de un asteroide según su diámetro: http://users.tpg.com.au/users/tps-seti/climate.htm
[5] Web del MPC: http://www.minorplanetcenter.org/iau/mpc.html
[6] Web de LINEAR: http://www.ll.mit.edu/mission/space/linear/
[7] Proyecto Spacewatch: http://spacewatch.lpl.arizona.edu/
[8] Proyecto NEAT: http://neat.jpl.nasa.gov/
[9] Web del OAM: http://www.oam.es/
[10] Noticia original publicada por el OAM sobre el descubrimiento del 2012DA14: http://oam.es/Asteroide_2012DA14.htm
[11] Web del LSST: http://www.lsst.org/lsst/
[12]Objetivos de Orbit@home: http://orbit.psi.edu/?q=node/10

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