¿Podríamos evitar la colisión de un asteroide con la Tierra? – II

Después de la primera entrada, en la que comentaba como se podrían detectar asteroides que pudieran suponer un peligro para la Tierra desde la superficie del planeta, en esta segunda entrada recogeré alguna de las propuestas para realizar la misma tarea, esta vez con equipamiento situado en el espacio.

En primer lugar, como complemento a la entrada anterior, parece que la repercusión que ha tenido la caída del meteorito en Rusia  ha ayudado a descongelar alguna de estas iniciativas como ha salido en las noticias a lo largo de la semana. Podemos ver en ellas como la NASA ha planificado una financiación de 5 millones de dólares para el proyecto ATLAS (Asteroid Terrestrial-impact Last Alert System) [1], o el interés de las Naciones Unidas por la temática [2]. Tras esta pequeña actualización, comenzamos con el tema de hoy:

Detección desde el espacio

La primera pregunta que nos debemos hacer es la siguiente: ¿por qué no es suficiente con tener una red de observatorios en la superficie del planeta que monitoricen el cielo cada día en búsqueda de objetos peligrosos? La respuesta no es única y existen diversos factores que causan que en principio sea más sencillo y fiable detectar y observar asteroides desde el espacio. En primer lugar, los observatorios deben de tener un cielo completamente despejado para poder observar con detalle el firmamento, aunque suene a broma, un cielo encapotado podría dificultar la detección del asteroide en camino hacia la Tierra. Por otro lado, las condiciones de observación en el espacio son infinitamente mejores que en el planeta, en el que existe una atmósfera que dificulta las observaciones, por ello se planifican misiones con telescopios espaciales como el Hubble [3] o el Kepler [4]. Además, la trayectoria de viaje del asteroide también es importante ya que podría acercarse por zonas del firmamento no cubiertas por ninguna de las iniciativas existentes.

Una vez aclarado este punto podemos comenzar a reseñar algunos de los proyectos más interesantes que dedican su tiempo, o parte del mismo, a realizar esta actividad desde el espacio. El telescopio WISE (Wide-field Infrared Survey Explorer)[5], dotado de un sistema sensible al espectro infrarrojo, fue lanzado en diciembre del año 2009 y realizó mapas celestes con el objetivo de detectar galaxias de gran luminosidad, estrellas cercanas al Sol o detectar la mayor parte de los asteroides del cinturón situado entre Marte y Júpiter con un tamaño mayor a los 3 km. La misión terminó en febrero de 2011, después de que WISE hubiera descubierto más de 33.000 asteroides y cometas, considerando más de 100 entre ellos como NEOs (Near-Earth Objects) [6]. Además, WISE se adjudicó el descubrimiento del primer asteroide troyano de la Tierra (asteroides localizados en los puntos de Lagrange) [7, 8].

Wide-field_Infrared_Survey_Explorer_(Artist's_concept,_cropped)

Telescopio WISE. Fuente: NASA

Otra propuesta interesante, planificada por la Agencia Espacial Canadiense,  pretende poner en órbita (hoy mismo y parece que con éxito) el microsatélite NEOSSat (Near-Earth Object Surveillance Satellite) [9]. Este pequeño satélite, que orbitará a unos 800 km sobre la superficie terrestre, es el primero dedicado exclusivamente a la detección y seguimiento de asteroides, y además, también se encargará de monitorizar satélites y basura espacial. En el siguiente vídeo se muestran varios de los modos de funcionamiento que tiene NEOSSat, con diversos objetivos.

Por otro lado, también se pueden encontrar iniciativas privadas como la de la fundación B612, una organización sin ánimo de lucro,  y su proyecto Sentinel [10]. Se espera que hacia el año 2017 o 2018 se lance este telescopio que dará una vuelta al Sol cada 7 meses, con una órbita cercana a la del planeta Venus, como se puede apreciar en la imagen siguiente. El telescopio se orientará hacia el exterior del Sistema Solar y se calcula que podría descubrir “20.000 asteroides solamente en el primer mes de operaciones” (aunque bajo mi punto de vista hay que ser cautos con esta afirmación tan categórica).

Fragile_oasis_2-2

Proyecto Sentinel. Fuente: B612 Foundation

Dentro del campo de las iniciativas privadas también existen otras alternativas como la de Planetary Resources [11, 12]. Aunque su interés radica principalmente en el descubrimiento de asteroides con el fin de explotarlos en un futuro para obtener recursos minerales, esta empresa también pretende ayudar en el descubrimiento de asteroides peligrosos (obviamente, sin Tierra no hay dinero).

Como podemos ver, la exploración de la bóveda celeste desde el espacio con el objetivo de descubrir asteroides que puedan impactar en el planeta Tierra se encuentra todavía en pañales, aunque se espera que evolucione rápidamente en años cercanos, esperemos que con la suficiente celeridad para evitar que nos caiga un pedrusco en la cabeza😀. Para la siguiente entrada con la que espero acabar esta serie (a no ser que vea que se me hace muy extensa): cómo impedir que un asteroide se estrelle en nuestra casa.

Un saludo de vuestro amigo y vecino

P.D.: Siguiendo el consejo de Andrés Estévez, al que os animo a visitar, he colocado esta vez enlaces directos a las webs en las referencias del texto, en lugar de enlazar primero con el apartado de referencias como había hecho en la entrada anterior.

Referencias:

[1] La NASA financia con 5 millones de dólares el proyecto ATLAS: http://science.slashdot.org/story/13/02/17/2156234/atlas-meteor-tracking-system-gets-5m-nasa-funding?utm_source=slashdot&utm_medium=twitter
[2] Las Naciones Unidas se interesan por los peligros de los asteroides: http://www.space.com/19840-asteroid-impact-threat-united-nations.html
[3] Web del telescopio Hubble: http://hubblesite.org/
[4] Web del telescopio Kepler: http://kepler.nasa.gov/
[5] Web de la misión WISE: http://wise.ssl.berkeley.edu/mission.html
[6] Estadísticas de descubrimientos de NEOs del WISE: http://neo.jpl.nasa.gov/stats/wise/
[7] ¿Qué es un troyano en astronomía? : http://en.wikipedia.org/wiki/Trojan_asteroid#Trojan_asteroids
[8] Noticia del descubrimiento del troyano: http://wise.ssl.berkeley.edu/sciupdates_trojan_asteroid.html
[9] Web de la misión NEOSSat: http://www.asc-csa.gc.ca/eng/satellites/neossat/
[10] Web de la fundación B612: http://b612foundation.org/
[11] Web de Planetary resources: http://www.planetaryresources.com/
[12] Tecnología que espera desarrollar Planetary Resources para la explotación de asteroides: http://www.planetaryresources.com/technology/

Un pensamiento en “¿Podríamos evitar la colisión de un asteroide con la Tierra? – II

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